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Formación del Istmo de Panamá





La teoría más conocida sobre este suceso nos dice que antes de la creación del actual istmo, las aguas cubrían todo el territorio panameño por lo que América del Norte se encontraba separado de América del Sur. Gracias a esto, las aguas del Océano Pacífico se mezclaban libremente con las del Océano Atlántico.
Bajo la superficie ocurría un proceso de subducción entre la placa del Caribe y la placa del Pacífico. La presión y calor producto de este choque entre ambas placas llevó a la formación de volcanes, de los cuales algunos llegaron a crecer lo suficiente como para formar islas en el Pacífico hace unos 15 millones de años.
Éstas islas comprenden los actuales territorios de las penínsulas de Azuero y Burica y empezaron a extenderse hacia América del Sur hace unos 8 millones de años. Mientras tanto, el desplazamiento de las dos placas también fueron empujando al fondo marino, obligando lentamente a emerger algunas zonas sobre el nivel del mar.
Con el tiempo estas zonas e islas fueron rellenadas por sedimentos como barro, lodo y arena provenientes de América del Norte y América del Sur lo que provocó la formación por completo del istmo de Panamá hace unos 3 millones de años
Por otro lado, se maneja otra teoría más reciente elaborada por expertos de la Universidad de Florida en donde se muestra que el Istmo de Panamá muy probablemente fue formado por la colisión de una península de América Central con el continente sudamericano, a causa del movimiento de placas tectónicas durante millones de años.
Este estudio, realizado por Michael Kirby, Douglas Jones y Bruce MacFadden, expertos del Museo de Historia Natural de Florida, se ha valido de métodos geológicos, químicos y biológicos para fechar las rocas y fósiles encontrados en los costados del Corte de Culebra del Canal de Panamá.

Los científicos sabían que Panamá era una península de América del Norte, posíblemente hasta hace unos 19 millones de años, ya que durante las labores de mantenimiento del Canal se han hallado fósiles que están estrechamente relacionados con mamíferos terrestres de América del Norte.
Los resultados de este nuevo estudio muestran que en lugar de formarse por variaciones del nivel del mar o como una cadena de islas como creían antes los científicos, el Istmo de Panamá fue primero una península del sur de América Central antes de que las placas tectónicas subyacentes la juntaran con América del Sur hace 4 millones de años.

Consecuencias para América y el Mundo


Los científicos estiman que la formación del istmo de Panamá es uno de los más importantes acontecimientos geológicos en los últimos sesenta millones de años. Aunque sólo era un pequeño fragmento de tierra en relación con el tamaño de los continentes, el istmo de Panamá tuvo enorme impacto en el clima de la Tierra y su medio ambiente.

Migración de Flora y Fauna


Ejemplos del intercambio de fauna tras el surgimiento de Panamá.

Los animales del Sur en color verde olivo y los del Norte en Azul.
La formación del istmo de Panamá también desempeñó un importante papel en la biodiversidad del planeta. El istmo se convirtió en un puente para los animales entre América del Norte y América del Sur en ambas direcciones. Este evento se conoce como el Gran Intercambio Americano.
La formación del Istmo de Panamá llevó a la última y más notable etapa del intercambio, hace alrededor de 3 millones de años. Esto incluyó la inmigración desde América del Norte hacia América del Sur de los ungulados (incluidas las llamas, tapires, venados y caballos), proboscídeos (gonfotéridos), carnívoros (incluidos felinos como pumas y dientes de sable, cánidos, mustélidos, prociónidos y osos) y varios tipos de roedores.
En sentido inverso, de América del Sur hacia América del Norte, emigraron seres como los perezosos terrestres, además de aves del terror, gliptodontes, pampaterios, capibaras y notoungulados como Mixotoxodon.
Otros inmigrantes fueron los anfibios y reptiles; que fluyeron en ambos sentidos a través del Istmo de Panamá. Viniendo de Sudamérica animales como los caimanes, los bóidos, las cecilias y las ranas arborícolas; y del Norte emigraron animales como las salamandras y crótalos, entre otros.
En general las especies que emigraron de América del Sur hacia el norte resultaron poco exitosas ya que no eran capaces de competir por recursos dentro de un mismo nicho ecológico con las especies de América del Norte y los que lograron establecerse no se diversificaron mucho. En cambio, las especies que emigraron hacia América del Sur si lograron establecerse con mayor efectividad, se diversificaron mucho más e incluso se cree que estas especies provenientes del norte fueron responsables de la extinción de ciertas especies nativas de América del Sur.
En cuanto a la flora y fauna marina, se dio un proceso contrario denominado La Gran Cisma Americana. Las especies marinas del Océano Pacífico quedaron completamente aisladas de las del Mar Caribe por lo que tomaron caminos evolutivos distintos. La fauna y flora acuáticas del Caribe evolucionaron para vivir en un medio mucho más pobre, privado del influjo de minerales y nutrientes del Pacífico.

Corrientes Marinas



Al impedir las corrientes de agua entre los dos océanos, este puente de tierra desvió las corrientes oceánicas del Atlántico y el Pacífico. Las corrientes del Atlántico se vieron obligadas a desplazarse hacia el norte, y finalmente se originó un nuevo sistema que llamamos la corriente del Golfo.
Esto genero, entre otros cambios climáticos, la congelación del Ártico.




Clima



Con las cálidas aguas del Caribe que fluye hacia el noreste del Atlántico, el clima del noroeste de Europa se volvió más cálido (unos 10 °C más fríos sin el transporte del calor de la corriente del Golfo.) El Atlántico, que ya no se mezclaba con el Pacífico, aumentó su salinidad. Cada uno de estos cambios ayudaron a establecer el sistema de circulación oceánica mundial actual. En resumen, el istmo de Panamá, directa e indirectamente, influyó en el océano y las pautas de circulación atmosférica, que regula las pautas de precipitaciones, y a su vez los paisajes.
Las evidencias también sugieren que la creación de esta masa de tierra generó el clima cálido y húmedo del norte de Europa y dio lugar a la formación de la capa de hielo del Ártico, y contribuyó a la edad de hielo durante las siguientes épocas del Pleistoceno.
Antes de la formación del istmo de Panamá gran parte de la corriente ecuatorial del Atlántico pasaba al Pacífico. La Corriente del Golfo era más débil pero lograba entrar en el Ártico, manteniéndolo descongelado todo el año. Al cerrarse el istmo de Panamá la corriente del Golfo se refuerza, pero al acarrear aguas más saladas y, por lo tanto, más densas, se hunden por enfriamiento en los Mares Nórdicos y de Labrador. El agua cálida de la Corriente del Golfo no logra entrar en el Ártico, por lo que se congela.
También se producen cambios estacionales en el Océano Pacífico a partir de la formación del istmo. Esto se debe a la existencia de la Zona de Convergencia Intertropical, la cual es una gran masa de aire frío que cubre, durante la estación lluviosa la mayor parte de América Central. Esta zona detiene el paso de los vientos alisios, los obliga a ascender y genera lluvias copiosas. En cambio en la estación seca, se mueve hacia el sur. Los alisios atraviesan hasta el Pacífico, desplazan el agua caliente de la superficie y provocan que las aguas frías asciendan y traigan consigo nutrientes del fondo. Este fenómeno se da en el Golfo de Panamá.
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